Pal in de Gentse haven werkt de Bio Base Europe Pilot Plant aan biogebaseerde procesontwikkeling. Beloftevolle innovaties worden er omgezet in volwaardige industriële processen. Een kijkje achter de schermen van het grootste biochemische fablab in zijn soort.

“In een lab een proces ontwikkelen is nog iets anders dan het op grote schaal te realiseren”, zegt communicatieverantwoordelijke Katrien Molders. “Bedrijven hebben de apparatuur om die opschaling te doen niet altijd in huis. Industriële klanten vinden bij de Bio Base Europe Pilot Plant de apparatuur – centrifuges en fermentoren – op maat van hun onderzoek- en ontwikkelingsvraag. Onze ingenieurs onderzoeken of het proces rendabel kan worden in de eigen fabriek. We hebben een 40-50 tal projecten per jaar lopen en wereldwijd meer dan 250 bedrijven als klant.”

Bacteriën en moleculen

De Bio Base Europe Pilot Plant werkt op basis van biomassa, nevenstromen van de voedingsindustrie of uitstoot van chemiebedrijven. “Een klant is bijvoorbeeld Arcelor Mittal. Carbon capture & utilization (CCU) is een hot topic en Arcelor is de grootste CO2-uitstoter in Vlaanderen. Samen met hen zoeken we naar manieren om uit hoogovengassen nieuwe producten te maken. Via bacteriën kan je van de koolstof in die gassen molecules maken voor bioplastics of chemicaliën. Nog een voorbeeld is een product dat gewassen resistenter maakt tegen droogte, een product dat via industriële biotechnologie op basis van fermentatie hier tot stand kwam. Of de bioferomonen die gebruikt worden om legerrupsen natuurvriendelijk te bestrijden.”

Flanders Biobased Valley

De Bio Base Europe Pilot Plant maakt deel uit van Flanders BioBased Valley, een non-profitorganisatie die de ontwikkeling van duurzame biogebaseerde activiteiten ondersteunt. “De cluster stond mee aan de wieg van de biobrandstofproductie (biodiesel en bio-ethanol) in de haven van Gent. We werken aan de shift naar een duurzame economie en staan in de frontlijn tegen de klimaatverandering en voor een duurzamere wereld. Maatschappelijk en wetenschappelijk engagement is een belangrijke drijfveer voor ons allemaal.”

Zoeken, puzzelen en pionieren

Bij de Bio Base Europe Pilot Plant werken een 90-tal medewerkers. De meesten zijn bio-ingenieur of industrieel ingenieur of bachelors biochemie.

Als enige pilot plant in Vlaanderen voor biogebaseerde processen en producten mogen we rekenen op heel wat belangstelling. “We hebben 15 buitenlandse collega’s, de voertaal is Engels. Sommige medewerkers komen hier terecht voor hun thesis, blijven om te doctoreren en groeien door in de organisatie”, zegt HR Manager Sofia Vindevogel. “We zien ook vaak mensen de oversteek maken vanuit industriële bedrijven, aangetrokken door de duurzame ontwikkelingen en impact die we hebben. En door de afwisseling: het is voortdurend zoeken, puzzelen en testen. Wil je geen voorspelbare job, dan ben je in de BBEPP aan het juiste adres. In andere productieomgevingen moet je je lijn optimaliseren, maar dat is iets heel anders dan een nieuw proces van a tot z ontwikkelen, van grondstof tot eindproduct.”

“Voorlopig hebben we vooral nieuwe bioprocess technicians nodig. Doorgaans zijn dat bachelors biochemie, al hebben we ook laboranten die een match voelen met onze industriële schaal. Sommige technicians werken enkel in de nachtploegen. Nodig, want we draaien volcontinu. Daar staat wel een industrieel competitief loon tegenover”, benadrukt Sofia Vindevogel. “We zijn een onderzoeksinstelling op een hoger TRL niveau – Technology Readiness Level – dan een unief. Op dat vlak zijn we vergelijkbaar met de chemiesector. Alleen is het werk hier opwindender.”

Posted on